¿Cuál es la composición química del látex del árbol de chicozapote ('Manilkara zapota')?
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LatexEl látex es una suspensión acuosa que producen algunas plantas como mecanismo de defensa o sistema de secreción interna. Las células que producen el látex se llaman células laticíferas y se disponen formando tubos (los laticíferos) que se extienden por toda la planta, desde la raíz hasta las hojas. Cuando de forma voluntaria o accidentalmente se produce una herida en la planta el látex es exudado a través de ella y al entrar en contacto con el aire se coagula facilitando la cicatrización.

Los chicleros utilizan ese método para extraer el “chicle”, que es el nombre que recibe el látex del chicozapote (Manilkara zapota), un árbol de la familia de las sapotáceas originario de México, América central y América subtropical, que por su sabor dulce y aromático era utilizado por los pueblos amerindios como goma para mascar. Más tarde, a finales del siglo XIX, el uso del “chicle” se generalizó como goma de mascar en los Estados Unidos de América, siendo la marca Adams New York Chewing Gum la primera en comercializarlo.

El látex del chicozapote está compuesto básicamente agua, en una proporción que puede variar entre el 50% y el 70% según la época del año. En la porción de sólidos los componentes más abundantes son azúcares y fibras, también contiene pequeñas cantidades de proteínas, lípidos, vitaminas (riboflavina, Niacina, Ácido Pantoténico, Ácido Fólico, Vitamina B6 y Vitamina C), hasta 18 aminoácidos diferentes y componentes inorgánicos (calcio, hierro, magnesio, fósforo, potasio, sodio y cinc, entre otros). Pero el componente principal del “chicle” es el trans-1,4-poliisopreno, un lípido perteneciente al grupo de los terpenos con una útil singularidad: se trata de un elastómero hidrófilo y, a diferencia de su isómero cis-1,4-poliisopreno que está presente en el caucho,  no tóxico y no vulcanizable. Estos terpenos, debido a su estructura química son muy flexibles y capaces de retomar su forma original después de ser estirados.