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Agnes Luise Wilhelmine Pockels

Agnes Luise Wilhelmine Pockels (Venecia, 1862-Brunswick, 1935). A pesar de no tener estudios superiores, en 1932 la Universidad Politécnica de Brunswick le concedió un doctorado honoris causa.

Fue el primero concedido a una mujer en ingeniería, como inventora del método cuantitativo para medir la tensión superficial. Ese mismo año la Kolloid Gesellschaft le concede el premio Leonard (junto a Devaux).

Observando y experimentando con el agua de fregar los platos, Pockels desarrolló un dispositivo que le permitiría medir la tensión superficial de monocapas de sustancias hidrofóbicas (aceites y grasas) y anfipáticas (jabones y detergentes) y el tamaño de las moléculas. Describió el comportamiento general de la tensión superficial con distintas concentraciones de aceite y las cantidades de distintos aceites necesarias para construir una monocapa de superficie conocida.

Estableció las bases de la investigación cuantitativa de las películas superficiales. Este nuevo campo científico alcanzaría su reconocimiento con la concesión del premio Nobel de química a Irving Langmuir en 1932.

En 1871 la familia se asentó en Brunswick, en la Baja Sajonia. En esta localidad, asistió al Instituto Municipal para Niñas donde se interesó por las Ciencias Naturales, en especial por la física. No pudo asistir a la Universidad.

Agnes se dedicó a cuidar de sus padres y de su hermano pequeño, no se casó nunca y fue ama de casa. No obstante, fue una pionera de la química. Estudió física a través de los textos de su hermano mayor, Friedrich Pockels y así adquirió sus conocimientos en esta materia. 

Sus estudios sólo eran conocidos por su hermano, quien la animó a escribir una carta con sus observaciones al mejor químico-físico experimental de su época, John William Strutt. Esta carta apareció publicada en Nature bajo el título ‘Surface Tension’ [Nature, vol. 43, pp. 437-439 (1891)]. En esta revista publicó dos veces más. También lo hizo en revistas de divulgación científica alemanas, como como Naturwissenschaftlichen Rundschau.

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