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Rodio

El rodio es considerado el metal más caro del mundo

Este metal de número atómico 45 y símbolo Rh pertenece al grupo del platino y fue descubierto por William Hyde Wollaston en 1803. Su nombre deriva de la palabra griega rhodon, debido al  color rosado de sus sales.

Descubrimiento

La historia del descubrimiento del rodio forma parte de una historia de los elementos del grupo del platino que incluye al osmio, iridio, rodio y paladio.

En 1800 William Hyde Wollaston trabajaba con Tennant en varios proyectos, entre ellos la obtención del platino, una actividad que desarrollaban en secreto.

En el siglo XIX se sabía que al disolver el platino en agua regia (una mezcla de ácido clorhídrico y ácido nítrico) parte de éste quedaba en el residuo. Wollaston, aisló el paladio y el rodio a partir de la disolución, mientras que Tennant se dedicó a estudiar este resto y de ahí pudo aislar el osmio y el iridio

Propiedades

El rodio es un metal blanco, duro, considerablemente menos dúctil que el platino o el paladio, pero mucho más dúctil que cualquier otro metal de este grupo.

Es poco abundante en la corteza terrestre y se obtiene como subproducto en minas de platino y de níquel.

El rodio se usa en variedad de sectores y tiene muchos aplicaciones comerciales debido a que conduce muy bien la electricidad y el calor y a que es muy maleable y reflectante.

Aplicaciones

Se usa principalmente como un elemento de aleación para el platino y paladio ya que así se consigue aumentar su dureza y resistencia a la corrosión. Así lo encontramos en  bobinas de hornos, distintos elementos de laboratorio o en los reactores de turbina.

Uno de sus papeles más importante es como catalizador.

El papel específico del rodio en los convertidores catalíticos de nuestros vehículos  consiste en  descomponer los óxidos de nitrógeno, las llamadas emisiones de NOX, para dar oxígeno y gas nitrógeno, los componentes principales del aire que respiramos.

Siguiendo los principios de la Química Verde que plantea procesos más eficientes desde el punto de vista energético y que generen menos productos, el rodio sustituyó al cobalto como catalizador en el proceso de obtención del ácido acético. En la actualidad, este elemento a su vez ha sido sustituido por el iridio.

El mentol originariamente se extraía de las distintas especies de menta. La demanda de esta sustancia (chicles, dentífrico, jarabes, lociones…) no puede ser satisfecha con fuentes naturales. El proceso sintético diseñado por el japonés Ryoji Noyori, y que permite la producción de varios miles de toneladas al año, emplea rodio como catalizador  

Dado que se trata de un metal muy reflectante, el rodio se usa en algunos equipos ópticos, en cámaras fotográficas y en algunos tipos de espejos.

En joyería el rodio se utiliza para mantener el brillo y conseguir acabados de gran calidad. El baño de rodio es un proceso de electrolisis por inmersión de joyas que permite el depósito de una fina capa del metal sobre la pieza.

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William Hyde Wollaston William Hyde Wollastón científico británico que jugó un papel importante en el descubrimiento de los elementos de la familia del platino.

Osmio El osmio, de número atómico 72 y símbolo Os, es el elemento más denso de la tabla periódica.

Paladio El paladio es un metal precioso capaz de adsorber 900 veces su propio volumen de hidrógeno molecular.

Platino El platino es un metal precioso muy versátil cuyas aplicaciones van desde la joyería y el material de laboratorio, a los catalizadores de nueva generación pasando por los medicamentos utilizados en el tratamiento del cáncer.