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Cromo

El elemento de la semana

Cristales de cromo de gran pureza (99,999%)
Alchemist-hp (talk) (www.pse-mendelejew.de) [FAL or GFDL 1.2], via Wikimedia Commons

El cromo es un elemento metálico de número atómico 24. Es duro, frágil y de color plateado.

Fue aislado en 1797 por  el químico francés Louis Nicolas Vauquelin. Partió de un mineral conocido como plomo rojo de Siberia.

Su nombre viene de la palabra griega que significa color, porque aunque este metal es plateado, como tantos otros, sus sales sí tienen una gran variedad de colores. Esta variedad hace que muchos pigmentos sean compuestos de cromo.

Como curiosidad puede resaltarse que, hasta hace poco, los autobuses escolares en los EEUU estaban pintados con amarillo cromo (PbCrO4). En la actualidad se utiliza otro pigmento menos contaminante. Además, las impurezas de cromo son también responsables del color de varias piedras preciosas.

Se trata de un elemento muy resistente a la oxidación porque se le forma una delgadísima  capa de óxido (de sólo varias moléculas de grosor) que impide que la corrosión progrese. Aleado con acero lo convierte en acero inoxidable. Además, otros metales, incluso plásticos, pueden cromarse tanto para protegerlos de la oxidación como por motivos estéticos.

En cuanto a sus aplicaciones, es interesante conocer que se usan compuestos de cromo como mordiente en el proceso de tintado de telas, para que el colorante agarre mejor, y también en el tratamiento del cuero. Para este último uso se buscan alternativas que resulten menos contaminantes.

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