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Pantallas LCD

El descubrimiento de la pantalla de cristal líquido o LCD (acrónimo del inglés Liquid crystal display) no se puede atribuir a una sóla persona.

Una LCD es una pantalla delgada y plana formada por un número de píxeles en color o monocromos colocados delante de una fuente de luz o reflectora. A menudo se utiliza en pilas o dispositivos electrónicos, ya que utiliza cantidades muy pequeñas de energía eléctrica.

Estos dispositivos se basan en el empleo de cristales líquidos (LC). Son materiales que no tienen un punto de fusión definido. Es decir, por debajo de un valor característico de la temperatura fluyen como los líquidos, pero guardando las moléculas entre sí una ordenación como la que se da en los cristales. Sus propiedades se ven afectadas por las fuerzas mecánicas, los campos eléctricos o magnéticos, el entorno químico o el nivel térmico.

La historia de las LCD

En 1888  Friedrich Reinitzer descubrió la naturaleza cristalina líquida del colesterol extraído de zanahorias. Es decir, dos puntos de fusión y generación de colores. Con esto comienza la andadura de la historia de las LCD.

George W. Gray creó y sistematizó la investigación y el desarrollo de materiales de cristal líquido, componente clave de las pantallas LCD. Estableció un método de diseño molecular para su aplicación en su Estructura molecular y propiedades de los cristales líquidos, publicado en 1962.

Ese mismo año, Richard Williams, de la empresa americana RCA, descubre que los cristales líquidos tienen algunas características electro-ópticas interesantes mediante la aplicación de un voltaje. Este efecto se basa en una inestabilidad electro-hidrodinámica. En el interior del cristal líquido se forma lo que ahora se conoce como ‘dominios Williams’. George H. Heilmeier continuó con los trabajos de su colega Williams y fue el primero en fabricar una pantalla LCD. 

Más tarde, se presenta la patente de la pantalla LCD en Europa (1970) por Wolfgang Helfrich y Martin Schadt. De manera simultánea, James Fegason lo hace en Estados Unidos (1971).

Desde entonces y hasta nuestros días, la técnica se ha ido mejorando. Se han sumado a la investigación y fabricación la mayor parte de empresas tecnológicas internacionales.

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