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Leblanc, Nicolas

Nicolas Leblanc (Ivoy le Pré 1742-Saint Denis 1806) médico y químico francés que desarrolló en 1790 el proceso industrial que permitía obtener a gran escala carbonato de sodio a partir de sal. Este método,  que lleva su nombre, dio un gran impulso a las industrias del vidrio, textil, del jabón y del papel durante el siglo XIX.

De familia modesta, logra ingresar en la Escuela de Cirugía de Paris donde se gradúa e instala su consulta. Años más tarde, en 1780 se convierte en médico personal del Duque de Orleans, lo que determinará un cambio significativo en su trayectoria.   

Por aquel tiempo, las cenizas de sosa y potasa (carbonato de sodio y de potasio respectivamente) sustancias esenciales en numerosos procesos industriales,  se obtenían a partir de cenizas de madera, de algas o de plantas costeras. La escasa rentabilidad del proceso y la necesidad de la importación de estos materiales llevaron a la Academia de Ciencias a ofrecer un premio a quien descubriera un método que permitiera obtener estos productos a partir de la sal marina.

Leblanc obtuvo carbonato de sodio al tratar la sal con ácido sulfúrico y hacer reaccionar el sulfato de sodio resultante con carbón y caliza. En plena revolución francesa el duque construye la primera fábrica en Saint-Denis que dirigirá Leblanc tras haber obtenido la patente en 1791. En 1794 el duque será guillotinado y sus bienes expropiados, una mala gestión llevará al cierre de la fábrica y a la liberación del secreto comercial con una compensación económica simbólica para Leblanc.

Al término de la revolución, reclamó su premio pero sólo obtuvo una pequeña parte. Napoleón le devolvió la planta en 1801, pero los problemas burocráticos y económicos, así como la competencia de las fábricas que se abrieron tras la liberación de su patente, le impidieron volver a ponerla en marcha. Deprimido se suicidaría en 1806.

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