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Los superácidos

El término superácido inicialmente fue propuesto por James Bryant Conant en 1927 para describir ácidos más fuertes que los minerales.

Pero fue George A. Olah  quien recibió el Nobel de Química en 1994 gracias a sus investigaciones en superácidos.

Se puede definir como superácido a un ácido más fuerte que el sulfúrico cuando éste se encuentra en estado puro. Hasta el momento se han conseguido sintetizar superácidos entre 107 y 1019 veces más agresivos que el sulfúrico. 

Olah intentaba explicar la reactividad de algunos compuestos orgánicos. Ideó una manera de generar disoluciones estables de carbocationes (compuestos con un átomo de carbono que porta una carga positiva) a temperaturas muy bajas. Para ello utilizó reactivos superácidos. El ‘ácido mágico’ de Olah es llamado así por su facilidad para atacar hidrocarburos. Se prepara mezclando pentafluoruro de antimonio (SbF5) con ácido fluorosulfúrico ( FSO3H). 

Con este sistema era incluso posible formar carbocationes a partir de los hidrocarburos saturados, el grupo de compuestos orgánicos menos reactivo. Este descubrimiento ha tenido una gran repercusión en la preparación de gasolinas de alto octanaje.

El superácido más fuerte que se conoce hoy día es el ácido fluoroantimónico. Es una combinación de fluoruro de hidrógeno (HF) y SbF5. En este sistema, el HF se disocia, uniéndose el fluoruro al SbF5, formándose SbF6, lo que le da al sistema una acidez extrema.

acido

El ácido fluoroantimónico tiene la propiedad de protonar a casi todos los compuestos orgánicos, formando carbocationes. A pesar de su alta acidez hay compuestos a los que no ataca, como el polímero politetrafluoroetileno o teflón, que se utiliza para contenerlo.

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