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Jöns Jacob Berzelius

Jöns Jacob Berzelius  (Östergötland, 1779 – Estocolmo, 1848) fue un químico sueco que ideó el moderno sistema de notación química.

Berzelius descubrió el torio, el cerio y el selenio y fue el primero en aislar circonio, silicio y titanio. Los estudiantes que trabajaban en el laboratorio de Berzelius también descubrieron el litio y el vanadio. Además fue el responsable del perfeccionamiento de la tabla de los pesos atómicos de los elementos publicada por Dalton, corrigiendo sus errores.

Para sistematizar sus experimentos, Berzelius desarrolló una notación química representando los elementos con símbolos simples. Cada elemento se codificó con la primera letra de su nombre en latín, agregando una segunda letra para diferenciar elementos cuyo nombre comenzaba con la misma letra. Por ejemplo, C para carbono, Ca para calcio y Cd para cadmio, señalando sus proporciones con números. Este es, básicamente, el mismo sistema utilizado en la actualidad en la fórmula molecular, con la única diferencia de que en lugar de los subíndices utilizados en la actualidad (por ejemplo, H2O), Berzelius utilizaba superíndices (H2O). Pese a su evidente ventaja sobre el engorroso y casi incomprensible sistema anterior, la nomenclatura ­propuesta por Berzelius encontró resistencia, y tardó años en ser universalmente aceptada.

Berzelius fue el primero en distinguir entre compuestos inorgánicos y orgánicos. Según él, los compuestos orgánicos eran aquellos que contenían carbono en su fórmula química y solo podían ser producidos por seres vivos, ya que era necesario aplicar una `fuerza vital´ para su formación (esto se conoció como `hipótesis del vitalismo´, que se descartó unos años más tarde cunado científicos como Friedrich Wöhler, Adolph Wilhelm Hermann Kolbe o  Marcellin Berthelot reportaron la síntesis artificial de compuestos orgánicos a partir de compuestos inorgánicos).  También se le atribuyen a Berzelius nuevos términos empleados en química como `catálisis´, `polímeros´, `isómero´, `alótropo´ y `proteína´, aunque sus definiciones originales difieren drásticamente de su uso moderno. Por todo ellos es considerado el primer analista del siglo XIX y uno de los padres de la química moderna, junto con John Dalton, Antoine Lavoisier y Robert Boyle.

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