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¿Qué es un elemento químico?

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Un elemento químico es una sustancia pura (o especie química definida) cuyas propiedades intrínsecas lo diferencian de otros elementos. Por ejemplo: el elemento oro tiene unas propiedades que son diferentes a las del elemento hierro o el elemento oxígeno. 

En general, los elementos químicos se pueden dividir en dos grandes grupos: los metales (que son los más abundantes) y los no metales. Por eso, si seguimos con nuestro ejemplo, el elemento oro y el elemento hierro tienen más en común entre sí que con el elemento oxígeno. 

El nombre de ‘elemento químico’ se debe al irlandés Robert Boyle (1627-1691), precursor de la química moderna que usó esta terminología para denominar a una sustancia que no se puede descomponer en otras más sencillas utilizando métodos químicos ordinarios. Fue Boyle quien afirmó que el número de elementos químicos existentes en la naturaleza tenía que ser muy superior a los cuatro propuestos por Empédocles allá por el siglo V AC y que aun seguían admitiéndose en su época: agua, aire, fuego y tierra.

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