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Stephanie Kwolek

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Stephanie Kwolek (New Kensington, 1923 − Wilmington, 2014) fue una química polaco-estadounidense que inventó el Kevlar®, una fibra con numerosas aplicaciones utilizada actualmente en la elaboración de chalecos antibalas.

Kwolek estudió en el Instituto Tecnológico de Carniegie, donde se graduó con un B.S. Bachelor of Science en química en 1946. Inmediatamente después comenzó a trabajar en DuPont, empresa dedicada a varias ramas industriales de la química. El primer trabajo de Kwolek en DuPont fue el precursor de los procesos de baja temperatura para la preparación de polímeros de condensación. 

El trabajo Kwolek en el laboratorio de investigación de fibras textiles de esta empresa dio como resultado cientos de nuevos polímeros. Durante mucho tiempo trabajó con polímeros de baja temperatura que al disolverse podían convertirse en fibras delgadas. Un grupo específico de esos elementos era además capaz de producir fibras resistentes que se descomponían a altas temperaturas. En 1965, Stephanie se encontraba realizando uno de sus múltiples experimentos con polímeros cuando llegó a resultados que consideró erróneos en un principio debido a la naturaleza cristalina del polímero, en lugar de la típica viscosa. Lejos de tratarse de un error, estos resultados fueron el principio de lo que años más tarde se convertiría en la base del afamado Kevlar® .

Las primeras aplicaciones del Kevlar® se dieron en neumáticos dado que su descubrimiento tuvo lugar en la búsqueda de materiales resistentes para su fabricación. Actualmente sin embargo se usa en el diseño de artículos espaciales, cables submarinos, cascos y frenos de automóviles. No obstante su uso más común es en la fabricación de los chalecos antibalas que utilizan policías y militares en todo el mundo.

La carrera de Kwolek estuvo llena de logros, entre los cuales destacan 17 patentes y múltiples reconocimientos como la Medalla Nacional de Tecnología e Innovación en 1996, la inclusión en la National Inventors’ Hall of Fame, siendo la cuarta mujer en logarlo, y un premio al mérito por parte de la Asociación de Alumnos de la Universidad de Carnegie-Mellon.

 

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