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Glenn Theodore Seaborg

Glenn Theodore Seaborg (Ishperning 1912-Lafayette 1999). Químico nuclear estadounidense que compartió con Edwin Mattison McMillan el Premio Nobel de Química en 1951 por sus descubrimientos en la química de los elementos transuránidos. Participando  en la identificación de 10 de ellos.

Hijo de inmigrantes suecos, un profesor de ciencias despertó su vocación científica, estudiando Química en la Universidad de California en Los Ángeles y doctorándose con G.N. Lewis en Berkeley, con el que colaboró dos años más antes de quedar como instructor en 1939. Trabajó en la identificación radioquímica de productos originados por bombardeo en el ciclotrón, contribuyendo al descubrimiento de más de 100 isótopos de diferentes elementos.

Demostró la existencia de elementos químicos más pesados que el uranio y jugó un importante papel en la identificación de diez de ellos: plutonio, americio, curio, berkelio, californio, einstenio, fermio, mendelevio y nobelio, además del elemento 106, que llegó a ver bautizado ‘seaborgio’en su honor. En 1944 enunció el concepto de ‘actínido’ y fue el primero en proponer la ‘serie actínida’, presente en la actual disposición de la tabla periódica de los elementos.

Con 30 años dirigió en la Universidad de Chicago un equipo que desarrolló un proceso químico para extraer el plutonio presente en el uranio irradiado en reactores nucleares, plutonio que se usó tanto en la primera prueba de una bomba atómica (‘Trinity’, Alamogordo, el 16 de julio de 1945) como en la bomba lanzada sobre Nagasaki el 9 de agosto siguiente.

Terminada la Guerra vuelve como profesor a Berkeley, continuando su trabajo de transmutaciones nucleares. Como curiosidad, en 1980 consiguió el sueño de los alquimistas al transmutar plomo en oro, aunque de muy corta vida y en cantidad ínfima.

Posteriormente se centró en el área de medicina nuclear, desarrollando sistemas para la detección de tumores y en el tratamiento de las enfermedades tiroideas con iodo-131. Fue consejero sobre energía nuclear de diez presidentes de los EEUU, desde Truman hasta Clinton, además de Presidente de la Comisión Americana para la Energía Atómica desde 1961 hasta 1971, puesto en el que impulsó el uso comercial y pacífico de la energía nuclear.

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