¿Qué es un número atómico?
General

Atómico significa relativo al átomo, la porción más pequeña en que puede dividirse un elemento químico manteniendo sus propiedades. Se pensó que era indivisible y de ahí su nombre.

Todos los átomos están compuestos por un núcleo central en el que hay partículas con carga eléctrica positiva, los protones, en torno al cual se mueven otras partículas con carga eléctrica negativa: los electrones. El átomo es eléctricamente neutro, ya que la carga de los protones está compensada por la de los electrones. En todo átomo el número de protones del núcleo es igual al de electrones de sus orbitales, se llama ‘número atómico’, es característico de cada elemento y es el ordinal de la casilla que ocupa en la Tabla Periódica. Excepto en un caso (hidrógeno-1), en los núcleos atómicos hay también partículas neutras, denominadas neutrones, que aportan masa pero no carga. Por eso, se da la circunstancia de que puedan existir átomos de un mismo elemento, es decir, con el mismo número atómico, pero con distinto número de neutrones (y, por consiguiente, distinta masa atómica). Como ocupan la misma casilla de la Tabla se llaman isótopos.