Nobel de Química 2014 para los inventores de la microscopia fluorescente de superresolución
Miércoles, 08 de Octubre de 2014 11:40

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Durante mucho tiempo se pensó que la microscopía óptica presentaba un límite infranqueable (la mitad de la longitud de onda de la luz) a partir del cual no se podría conseguir más resolución, pero los galardonados con el Nobel de Química 2014 demostraron que se puede superar con la ayuda de moléculas fluorescentes.

Se trata de los investigadores estadounidenses Eric Betzig (Michigan, 1960) del Howard Hughes Medical Institute y William E. Moerner (California, 1953) de la Universidad de  Stanford, junto al alemán Stefan W. Hell del Instituto Max Planck (aunque nació en Rumania en 1962). Sus trabajos han permitido a la microscopia analizar biomoléculas y estructuras a escala nanométrica.

En el ámbito de la conocida como ‘nanoscopía’, los científicos ya pueden visualizar moléculas individuales dentro de células vivas. Gracias a esta técnica pueden observar, por ejemplo, cómo las moléculas crean sinapsis entre las células nerviosas del cerebro, o rastrear cómo se agregan las proteínas implicadas en el párkinson, el alzheimer o la enfermedad de Huntington, así como seguir a moléculas individuales en los huevos fertilizados mientras evolucionan hacia embriones. 
 
Todo estos avances eran impensables hace décadas. En 1873, el microscopista Ernst Abbe estipuló un límite físico de resolución máxima de la microscopía óptica tradicional, que nunca podría llegar a ser mejor que 0,2 micras, y así se consideró durante mucho tiempo.

Ahora el Nobel de Química premia dos métodos separados​​. Uno permite la microscopia de reducción de emisión estimulada (STED, por sus siglas en inglés: stimulated emission depletion), desarrollado por Stefan W. Hell en el año 2000. Se utilizan dos haces  láser: uno estimula moléculas fluorescentes para que brille y otro anula toda la fluorescencia a excepción de aquella en volúmenes de tamaño nanométrico. Escaneando sobre la muestra, nanómetro a nanómetros, se produce una imagen con una resolución mejor que el límite estipulado de Abbe.

Por su parte, Eric Betzig y William Moerner, trabajando por separado, también sentaron las bases para el segundo método, la microscopia de una sola molécula. El método se basa en la posibilidad de encender y apagar la fluorescencia de moléculas individuales. Los científicos rastrean la misma zona varias veces, permitiendo que sólo algunas moléculas intercaladas brillen cada vez. La superposición de estas imágenes produce una superimagen densa con una resolución nanométrica. Eric Betzig utilizó este método por primera vez en 2006.

“La nanoscopía se utiliza hoy en todo el mundo para conseguir diariamente nuevos conocimientos de gran beneficio para la humanidad”, ha destacado la academia sueca durante el anuncio del galardón.

Imagen: El Premio Nobel de Química 2014 ha recaído en los investigadores estadounidenses Eric Betzig y William E. Moerner, y el alemán Stefan W. Hell. / Wikipedia

Fuente: SINC